Sunday, December 30, 2012

139 - Os Cartões de Boas Festas

Design by Danusia Janowski
Os cartões de boas festas são barómetros sociais. 
Os cartões que recebemos e os que enviamos, de quem e a quem, muitos ou poucos. Por eles se podem medir a proximidade das famílias, a qualidade dos amigos, o circulo dos conhecimentos, a teia dos interesses comuns, a importância social. Chegam às torrentes enquanto se ocupa lugares de importância e reduzem para o circulo mais próximo quando se deixa esses lugares.
O tempo muda também a forma dos votos e a tecnologia.
A celebração dos solstícios e equinócios é comum a todas as culturas. O equinócio da primavera foi durante muito tempo considerado o princípio do ano solar, pela razão obvia que representa o despertar da natureza após os rigores climáticos do inverno. A definição do calendário gregoriano teve como consequências a contagem dos anos desde a data suposta do nascimento de Jesus Cristo e a celebração do início do ano no solstício de inverno. A globalização da expansão europeia levou a que a datação anual se tornasse na data standard e o Natal cristão numa festa consumista global.
Dessas celebrações fizeram sempre parte os votos ou sacrifícios rituais aos deuses. Mais tarde, o envio de oferendas e depois cartas ou cartões em papel e materiais semelhantes, exprimiam esses mesmos votos aos familiares, amigos, protectores, clientes ou associados. Cartões oficiais ou empresariais, grandes, cheios de "logos" e com verdadeiras obras artísticas de design gráfico. Cartões de políticos, com frases de amizade de circunstância e por vezes com fotos de família, insinuando mútuos apoios para bem da grei. Outros, de particulares, são geralmente mais sóbrios, pessoais e calorosos. Há também as frases ocas do “feel good” com textos lamechas e ilustrações piegas, que todos nós comprámos ocasionalmente e que fez a fortuna das editoras especializadas em fornecer um pensamento “fast food” para cada ocasião.
Antigamente, os cartões enchiam mesas de entrada e recepção, secretárias e prateleiras de estantes. Agora, os cartões chegam maioritariamente por internet, para onde se têm mudado as antigas editoras de cartões com sites especializados. Uns são a digitalização de um cartão original em papel, outros são directamente feitos no computador.
Dos cartões recebidos nesta época, gostaria de distinguir dois, representativos do que foi escrito acima:
Um, recebido por internet do Center for Electronic Governance (UNU-IIST), foi criado por Dagusia Janowski, que trabalha em Londres como “graphics designer”. A sua execução foi descrita da forma seguinte: “The texture in the left top quadrant was obtained after hours of throwing blue paint on the paper with a toothbrush, then scanning the result. Likewise, the textures in the right top and right bottom quadrants were obtained after hours of scratching metal with a screwdriver, then scanning the result.” A arte necessita sempre de inspiração e trabalho, e este resultado é particularmente bem sucedido.
O outro, recebido dum casal de primos, que enviaram pelo correio um cartão feito por eles próprios, bem escrito e ilustrado à mão. São ambos médicos e católicos, que praticam na profissão e na fé o que muitos pregam e poucos fazem. Dedicaram a vida a missões de assistência médica nas regiões mais desfavorecidas do interior e na recuperação de tóxico-dependentes. Desinteressados de aparências e consumismos desnecessários. Depois de tantos anos nas rotas do mundo, é bom ter a família outra vez por perto.
Votos dum bom ano novo.

Monday, December 17, 2012

138 - Mahomet and the Mountain

The proverb goes: “If the mountain will not come to Mahomet, Mahomet must go to the mountain”.

After so many years of Mahomet going to the mountain...
of meetings (at the United Nations University in Tokyo, the International Institute of software Technology in Macau and others), an instance of which is documented by the photo below, recently received:
Here with Prof. Heitor Gurgulino de Souza, Rector of the UNU, Dr. Dines Bjørner, Director of UNU-IIST, Prof. Gilles Kahn, Chief Scientist, INRIA, Sophia-Antipolis, France, Prof. Kesav V. Nori, Vice-President, TRDDC, Pune, India, Prof. Ivan M. Havel, Director, Centre for Theoretical Study, Prague, CR, Prof. Maurice Tchuente, Vice-Rector, University of Yaoundé, Cameroon, Prof. Zhou LiGao, Vice-Rector, University of Macau, Prof. Ji FuSheng, Deputy Director General, SSTCC, Beijing, China.

...yesterday the mountain came to Mahomet:
Dr. Tomasz Janowski, Dra. Elsa Estevez, Dra. Sara Fernandes and Arq. Nuno Silva Leal kindly drove down from Braga in awful weather (after flying over half the world the day before) to join me for lunch and a meeting at Hotel Albatroz in Cascais. This is to register my appreciation for the efforts, the company and the interesting conversation. Hoping the projects discussed will succeed.

Tuesday, December 11, 2012

137 - A Survival Guide

Contrary to advertised wisdom, moving to Lisbon (or anywhere else in Portugal) is not for the faint of heart (tourists don’t count, they take superficial impressions as the holy book). Underneath the friendliness of some of its people, there is the roughness of a port city that has seen travellers from the whole world, come and go, ever since before history was written. Some of them have liked it and settled down. Others didn’t and left as fast as they could (or were pushed to...).
After having lived abroad for an extended period, even the Portuguese themselves, as much as the newcomers of other nationalities, complain bitterly about all the problems associated with moving back and settling down. Entire bookshelves are filled with the impressions of famous authors, on this subject.
Like everywhere else, it is safer to adapt (or re-adapt) to the ways of the locals than to fight them. When in Rome, do as the Romans do. Here are a few tips, learned the hard way:
- Waiting for your turn, whether in line or until your number is called, shows civilized behaviour anywhere, but skipping it is a local capital offense. A busy minister (now former minister), who tried to finesse ahead of his turn, was exposed endlessly and shamed with delight by the media.
- If you don’t intend to assemble yourself the furniture (or can beg, or cajole, or bribe your other half into doing that...) then don’t buy stuff at IKEA. It is easier and may be cheaper to buy the finished thing somewhere else.
- The higher up you go in official contacts, business meetings or cosmopolitan professionals, the more punctual your counterpart is and expects you to be. This is a recent improvement, which does not extend to the larger part of the population.
- For a regular appointment, time is just a statement of intention: “see you between three and four” is still very common and typically means the time when they will start thinking about it. Therefore, the one who asked for the meeting should be there first, say at four o’clock, carrying the iPad or a magazine and prepared to wait anything from 15 minutes (local friends) to several hours (prominent doctors or public services) depending on the circumstances.
- For deliveries, be sure you are their first stop in the morning, or you would wait for the tardiness accumulated during the day, well beyond the optimistic time they quoted for expected arrival, or even the reasonable understanding of the word “late”.
- For workmen, take note of the day and time (if any) they promised to come, but in practice go about your life unconstrained. The likelihood of any of them coming at the appointed time is close to nil.
If you are lucky, they will call you on the phone after ringing the bell at your door, either at a much later time or at a random later date. Then, you can go through the totally useless routine of scolding them for not keeping their promised schedule. Otherwise, if you happen to be in town (and are of a revengeful disposition...), say you will be back home in five minutes. Make them wait on your doorstep for whatever time it takes until you eventually arrive.
If you are not lucky, you will not hear from them again, or at least not until you call their supervisor or the administration of their company, to complain.
Portuguese, like people of every other nationality, do not hesitate to gripe about their country and their compatriots’ shortcomings, but will hesitate less than most in pointing out the equivalent failings of any foreign critic. Being famously prone to wander the wide world, they wrote the book about the foibles of others. Examples?
- On the one hand, Americans in France will enjoy the artsy way of life, but get grumpy about things like having the WC separated from the bathroom, the casual acceptance of nudity in ads, TV and movies, or the unblinking reference to politicians’ affairs as private matters.
- On the other hand, French in America will circle their wagons together, should they not be tainted by the local rustic habits: like having a sandwich at the office for lunch, instead of a full course meal at a restaurant with a glass of wine or two; or to be seen anywhere close to a fast food joint serving pre-chewed ersatz meat.
Changing habits is always difficult to or from any culture.
It does not take long to get used to the local ways and harden the soul. In time, foreigners will get it, and the day they return home can sometimes be a dramatic experience.
Portuguese can be friendly, but usually sensitiveness to criticism does not even penetrate skin deep: Yeah, right, it is irritating when foreigners do not understand us, but that is their problem; we have been at the cusp of civilizations when each of their countries, in turn, either broke down in pieces like the Roman empire, rose from barbaric life like the English or joined the family of nations, like the new countries of the Americas or the isolated Asians. After all, most of them have been touched by our past bold wanderings, occasional excesses and all time failings, whether they like it or not.
Lisbon and Portugal as a whole always seem to have had Chronos, the god of time, on their side. The motto is: keep rowing bravely until your sails catch the wind and then you are sure to get to destination (hopefully, without much further effort...). Eventually. So, what is there to be hurried about, today of all days?

Friday, December 7, 2012

136 - As Metamorfoses de Judite (Conversas Surrealistas)

Na televisão, não se pode fazer zapping à hora dos noticiários sem cair sobre a Judite. Na TVI, um campo de refugiados na guerra civil da televisão pública.
Assim que aparecem os anúncios, muda-se de canal. Foge-se da Popota, dos Fedorentos, do António Sala e dos outros vendedores de banha da cobra - e tropeça-se na Judite que apresenta as notícias.
Enjoa-se das cabeças falantes da RTP, formatadas num universo de notícias sem esperança desde que foram confrontadas com o futuro negro da privatização - e aterramos no nariz da Judite que entrevista um recalcitrante.
Tomamos uma água gasosa, para ajudar a digerir os insuportáveis papagaios sentenciosos a quem a SIC encomendou a queda do governo, antes que a privatização da RTP lhe estrague o negócio - e a máquina do tempo transporta-nos para debaixo da mesa onde a Judite lê as deixas a um oráculo.
Mas atenção, nunca é a mesma Judite.
Há a Judite das notícias, modelo das modistas, das cabeleireiras, das... (como se chamam as criaturas que “produzem” as caras das senhoras?). Judite, the fashion show mature model...
Há a Judite com o penteado de serpentes duma das Fúrias da mitologia greco-romana, que entrevista o primeiro ministro. Agressiva em vez de inquisitiva, a interromper com novas perguntas sem esperar pelas respostas, com um olhar de lado, desconfiado, duvidoso. Judite the bitch...
Há a Judite secretária assistente  de Marcelo, encarregada da agenda e das “dicas”, atenta, respeitosa e agradecida. Judite the groupie...
Há a Judite com ar de colegial oferecida e ambiciosa com Medina Carreira, dando fielmente à manivela da grafonola para ouvir mais uma vez o mesmo fado corrido, na esperança de obter uma boa nota. Judite the post grad...
Há a Judite fugidia, surpreendida e consciente de não ter feito o trabalho de casa, no programa com António Câmara sobre Economia do Conhecimento. Judite the fudge...
A mulher não só tem só o dom da ubiquidade, também é feita de plasticina.
Não sei se estes profissionais da TV frequentaram escolas de jornalismo, comunicação ou qualquer coisa desse tipo. Porque há bons profissionais da comunicação em Portugal, uma mão cheia. Mas também há os chatos, as mosquinhas mortas, as wannabe pop stars, os bandoleiros, os verbos de encher. Basta ver o trabalho dos bons entrevistadores como Barbara Walters, Larry King, Anne Sinclair, Richard Quest e alguns da BBC, para se apreciar as diferenças. A primeira das quais é que a “estrela” deve ser sempre o entrevistado e nunca o entrevistador. 
        Na realidade, tudo isto tem cada vez menos importância. Ver televisão é já uma actividade que denota uma certa idade. As novas gerações mais tecnologicamente avançadas nem sequer têm um aparelho de televisão. Informam-se e divertem-se na internet, onde os mais interessados podem ver as edições on-line dos jornais, mas ignoram soberbamente a programação televisiva e nem conhecem os nomes de quem serve de âncora às audiências em extinção.

Tuesday, December 4, 2012

135 - É Tempo das Avestruzes Tirarem as Cabeças da Areia

O país precisa de mais dinheiro? Que se taxem os vícios, todos os vícios. O Estado necessita urgentemente de cobrar mais dinheiro de impostos e de gastar menos nos seus serviços? É a altura de legalizar a venda e consumo de drogas estupefacientes, cobrando os impostos respectivos e poupando nos custos duma repressão inútil. Taxar ao nível das outras drogas, como o álcool ou o tabaco, ou mesmo acima se o mercado o permitir. Usando o dinheiro agora gasto no combate ao tráfico de droga, na luta contra outros tipos de crime e no tratamento dos tóxico-dependentes que se quiserem tratar.
Aviões que desaparecem do radar, submarinos, lanchas “voadoras”, “mulas” com sacos de plástico no estômago, entre outros meios sofisticados ou primitivos de transporte. Cultivo e produção já feitos às claras em muitos países. Apreensões cada vez maiores e mais frequentes feitas pelas autoridades. Condenações feitas com cada vez menos convicção para prisões sobrelotadas que são escolas de banditismo.
Enquanto houver clientes haverá fornecedores. Nada nem ninguém, em parte nenhuma do mundo, pode parar o tráfico de estupefacientes.
A proibição serve apenas para enriquecer os traficantes e quem os protege. Quem os protege? Acima de todos os outros, os políticos corruptos que recebem a sua parte directamente das máfias que controlam o tráfico, ou em contribuições para campanhas eleitorais com o mandato de se oporem a qualquer tentativa racional de legalização, papagueando nos media falsos argumentos morais ou de saúde pública. Depois, há os empresários que escondem o dinheiro sujo no meio de negócios legais, os banqueiros que lavam e movimentam o dinheiro, as correntes  religiosas que são contra tudo o que é racional. Toda uma indústria de interesses e comércios ilegais que gangrenam as sociedades.
No fim da linha estão os que votam, elegendo uns representantes com muita lábia e pouco discernimento, porque já estão apanhados na rede de interesses, ou estão resignados, ou são imbecis. Aceitam e propagam as balelas de considerar imorais uns vícios, como os estupefacientes, e aceitáveis outros, como o tabaco e o álcool, quando na realidade estes últimos matam mais frequentemente quem os usa e custam muito mais aos cofres do Estado no tratamento dos males que provocam. Incongruências, mas que entretanto causam infelicidade e desespero em quem as sofre.
Veja-se o que aconteceu com a “lei seca” contra o álcool em várias partes do mundo, embora a mais conhecida seja a dos Estados Unidos de 1920 a 33. Anos e anos de guerra contra as máfias, a corrupção das polícias, de magistrados e políticos, os discursos inflamados nos Parlamentos, as pregações catastróficas nos templos, os palerminhas de uniforme a cantarem nas ruas, tudo em vão. A natureza humana tem mais força do que as hipocrisias. Nessa luta, os estados não cobram os impostos devidos e esgotam-se a investir contra moinhos de vento.
Pode-se reverter a situação? Pode, a “lei seca” foi revogada nos Estados Unidos e em todas as outras sociedades desenvolvidas. Mas quando será isso possível em relação aos estupefacientes? Ninguém sabe, mas certas coisas só se resolvem em situações de emergência.
Porque se é tão difícil fazer ver a razão, fazer ver as vantagens do respeito das liberdades individuais e da liberalização inteligente das leis do colectivo, tanto nas ditaduras como nas democracias, só pode ser porque a manutenção da situação interessa a grupos demasiado poderosos, nacionais e internacionais, que lutam até às últimas extremidades para proteger as suas fontes de (enormes...) rendimentos ilícitos.
Esta é uma situação de emergência em Portugal. Ao diabo com os acordos internacionais de “luta contra a droga”, a “luta” há muito que está perdida. Toda a gente sabe, mas são poucos os que arcam com a responsabilidade de dizer alto, não só que o rei vai nú mas que já está a morrer de pneumonia. É preciso urgentemente encontrar dinheiro para financiar as funções sociais do estado? Taxem todos os vícios. Todos. Legalizem e taxem a produção, o transporte, a venda e o uso das drogas (ainda) ilegais.

Wednesday, November 28, 2012

134 - De Vez em Quando, a TSF...

Ontem às 22:44
José Soromenho Ramos lembra que a «Grécia se tornou um protetorado europeu» e que, neste momento, a «liberdade dos gregos está extremamente coibida».

Noticiário das 22h00
e seguintes

Eurogrupo teve decisão desesperada em relação à Grécia, diz economista

Publicado ontem às 22:44

José Soromenho Ramos lembra que a «Grécia se tornou um protetorado europeu» e que, neste momento, a «liberdade dos gregos está extremamente coibida».

O economista José Soromenho Ramos entende que o Eurogrupo tomou uma decisão desesperada em relação à Grécia e que é «preciso cuidado com os entusiasmos em Portugal» em relação a este acordo.
Ouvido pela TSF, este antigo conselheiro do FMI e da OCDE lembrou que «uma das consequências do que se está a passar com a Grécia é que a Grécia se tornou um protetorado europeu».
«A liberdade dos gregos está extremamente coibida por acordos e decisões. E não é de forma nenhuma certa que eles consigam cumprir estes acordos que são de tal forma favoráveis com a possibilidade de perdoar uma parte da dívida», explicou.
José Soromenho Ramos explicou ainda que se sabe se Portugal quererá aumentar prazos de pagamento, porque isso coloca o país «numa situação, de certa maneira, de protetorado, como vão estar os gregos durante muitos anos».
«É evidente que Portugal precisa de fazer as reformas necessárias para fazer relançar a economia», acrescentou este consultor da Universidade das Nações Unidas.
Este economista é ainda de opinião que Portugal deve tentar renegociar alguns pontos do acordo com a troika para que se possa aliviar a pressão sobre o país.
«Acho que se deve avaliar caso a caso até que ponto é que o acesso a novos fundos a prazos mais longos aumenta a liberdade de movimentos do país e não o tolhe», disse.
Para José Soromenho Ramos, «não é vantajoso tentar aproveitar qualquer coisa que diminua o peso temporariamente, mas acabe por tornar mais difícil a recuperação eficaz da economia».

Friday, November 23, 2012

133 - Dangerous Delusions

The so-called “Arab Spring” is turning into the winter of everybody’s discontent.
For many years, every time a regime has changed in that part of the world, it was for the worst. The local autocrats didn’t respect human rights or advance democracy, but at least tried to some extent to emulate the western social evolution in relation to secularization of the state, respect for all religions and advancement of women’s rights.
After the recent changes, countries like Iraq and Libya went back to the dark ages of fanatic religious sects and tribal fighting, Tunisia and now Egypt are fighting for survival against extremism, Syria descended into the hell of civil war and may bring Lebanon with it, Algeria, Jordan and Morocco are struggling for reform. The Gulf States are on the razor’s edge, on one side they are police states that bribe their citizens into quietness and on the other they suffer the blackmail of extremists, religious and other, who bleed their treasury in return for sparing them the mass demonstrations that led to revolt elsewhere.
The Muslim Brotherhood of Egypt and their brethren in other Arab countries is unsurprisingly taking over from the former despots and creating new ones, none the better than before. Morsi and his fellow Islamists are bent on creating a regime without any checks and balances, betting on the ignorant religious fervour of the masses to swallow it all. No courts, no participation of Christians (mostly Copts, who are the original Egyptians, those from before the Arab/Islamic invasion), non-participation of seculars or liberals in the writing of a new constitution. Another kind of caliphate in the making and the West is considering financing it.
Financing these regimes, there like elsewhere, is for no use and to no avail. In Afghanistan, the theft of almost one billion dollars led to the collapse of its largest bank. A brother of the President and a brother of his vice president were shareholders in the bank and it is obvious whose pockets were lined with the bounty, but they have not been charged with any wrongdoing. Instead, a few straw men are being tried, just for the sake of throwing sand into the eyes of the naive westerners who are propping up one more utterly corrupt regime.
There are many other examples of stupidity meeting extremism.  
Some pea-brained bigots, of whatever persuasion, in one of the boondoggles frequent in the wastelands of America, made a worthless film about Muhammad, considered a prophet by the followers of Islam. Other pea-brained bigots, Islamists this time, used the film as an excuse to go on rampage against everything American or western, killing in the process several diplomats and other innocents, considered expendable by the organizers of the demonstrations. 
In America’s hinterland, moronic televangelists and assorted preachers can sometimes compete in religious fanaticism, racist and bigot intolerance, with the Islamic sects. The major difference is in scale. Although some of those fanatics can actually kill, as they have already assassinated doctors who performed abortions, they have not reached the scale of massacre, the use of suicide bombers and attacks against women just for attending school, as seen in other parts of the world.
Fanaticism, the product of ignorance, poverty or cultural isolation, is a deadly threat to global human development. Unfortunately, it reaches even the developed countries where some of these communities live, or to where they emigrated or where they took refuge. Fanaticism does not accept or even understand the basic rules of civilized social life: that all people deserve respect, independently of race or sex, religion or lack of it, as well as their right to freedom in their life choices and opinions. Immigrant communities must respect the laws of the countries where they chose freely and sometimes illegally, to live in.

Saturday, November 17, 2012

132 - Os Universos Paralelos

Vivemos em universos paralelos. Último exemplo:
- Os palestinianos do Hamas, na Faixa de Gaza, incomodam as populações do sul de Israel com o envio constante de mísseis, provocando poucas vítimas  e muita apreensão devido à insegurança.
- Os israelitas ripostam sempre, bombardeando progressivamente grande parte da infra-estrutura militar e governamental do Hamas, eliminando pontualmente chefes e militantes, com muitas vítimas civis.
- Como o Hamas não pára de enviar os mísseis, o governo de Israel decreta a mobilização e ameaça invadir o território da Faixa de Gaza.
- As Nações Unidas, os USA e o Egipto, conseguem finalmente, após muitas conversações, impor um cessar fogo.
- Os palestinianos do Hamas celebram o cessar fogo como uma grande vitória.
- Os israelitas respiram de alívio por não precisarem de arriscar os seus soldados no vespeiro do Hamas.
- Todos os participantes sabem que o cessar fogo é instável e temporário.
Conclusão: os palestinianos, que estavam a levar uma grande coça, consideram o facto dos israelitas terem parado de lhes dar pancada como uma vitória... Estranhos motivos e estranha mentalidade.
O Médio Oriente foi o lugar onde a humanidade evoluiu de bandos nómadas a comunidades agrícolas, mas algures durante a história subsequente naquela parte do mundo perderam a noção da realidade. Tudo o que é bom é de origem sobrenatural, tudo o que é mau é culpa dos outros: do vizinho da frente, da tribo do lado, do expansionismo do país de cima, da seita predominante no emirato de baixo.
Todas as desculpas servem para não aceitarem as responsabilidades, individuais e colectivas, do seu próprio atraso e suas consequências. Para a maioria, são a ignorância, a pobreza e a dependência. Para os poucos que vivem das rendas do petróleo, são o esbanjamento, as sinecuras e o financiamento de grupos terroristas. Uns e outros terão amanhãs de enormes dificuldades. 
A convivência internacional é muito difícil, mesmo dentro do universo das democracias ocidentais. É frustrante negociar com o universo das quadrilhas de bandidos que se apropriaram do governo de vários países do mundo. Mas é quase impossível prever o que move os povos dos universos  distorcidos, onde são insensíveis aos argumentos da lógica e da razão, mesmo no seu próprio interesse.
Como podem estes diferentes universos comunicar? Mal. Quantas vezes, em longas negociações internacionais, a irritação leva a que se deseje que os respectivos deuses, profetas e mestres doutrinários, os ajudem, ou então o diabo que os carregue. Porque o diabo é com certeza comum a todos os universos. O primeiro a quem isso não aconteceu que atire a primeira pedra.

Saturday, November 10, 2012

131 - Estado de Negação

Uma parte da classe política portuguesa vive, ou está a atravessar, um estado de negação. As receitas do estado estão a diminuir e as protecções sociais também. As fantasias de prosperidade (a crédito) chocaram contra o muro da realidade (ter que pagar as dívidas) e os mitómanos refugiam-se na lamentação das dificuldades e na fé irracional em paraísos perdidos. Muito do que dizem seria desejável, se fosse possível.
As “boas almas” têm excelentes intenções, mas por mais que dancem em redor das fogueiras metafóricas, os deuses só ajudam quem se ajuda a si próprio. E todos querem ajudar-se politicamente, ao mesmo tempo que querem mostrar como são boas almas sociais, esquecendo-se da necessidade de assegurar o bem público final.
Os socialistas, na esteira dum xamã em fase tão avançada de confusão mental que já nem se lembra do que fez e disse num aperto nacional semelhante há cerca de trinta anos, querem voltar ao poder e para isso dizem tudo o que possa agradar à populaça. Promessas que nunca poderão ser cumpridas, mas que são veiculadas por media complacentes e acríticos. Mas se voltassem ao poder, voltariam a fazer o que fizerem antes e que não pode ser muito diferente do estão a fazer os que lá estão agora.  
Os comunistas enquistaram num “paraíso” dos trabalhadores, supostamente igualitário e já desacreditado, que orquestrou os maiores massacres da história, arruinou a União Soviética, permitiu o desenvolvimento duma aristocracia dos quadros do regime que se tornaram hoje numa cleptocracia de capitalismo selvagem. O mesmo aconteceu na China, onde a oligarquia do Partido único nem se deu ao trabalho de mudar de sigla, apenas usando o C de comunista como capitalista e enriquecendo à custa da exploração do povo.
Os bloquistas de esquerda incluem alguns espertos recalcitrantes, mais uns populistas irresponsáveis e outros maoistas retardados. Cumprem criteriosamente os seus papéis de inquisidores irritantes, para que os governantes não se acomodem no conforto dos palácios do estado.
Mesmo os companheiros ideológicos dos partidos no poder exibem publicamente as suas rabugices, sejam primas donas respeitáveis ou apenas membros duma geração cujo tempo já passou, sem que se apercebam ou aceitem o facto.
Num pequeno lago, até as percas podem parecer tubarões. Muito barulho, muita discussão e realmente para quase nada, sem grande importância. Do que se passa, do que se discute, do que se faz com verdadeira consequência, aparecem poucas notícias e menções de passagem. O triunfo da emoção sobre a substância.
Os herdeiros de Abril de 74, adoptaram uma constituição e outras leis, em geral bem intencionadas, descrevendo como se devia organizar uma nação ideal, democrática, igualitária, redistributiva e solidária. Arrumaram os poderes do estado, executivo, legislativo e judicial, duma forma sobreposta e confusa. Esqueceram-se, muitos até aos dias de hoje, duma parte essencial: a nação tem que ser economicamente viável. Por isso a constituição e muitas leis, de tão utópicas e detalhadas, tornaram-se caducas e um estorvo. Precisam de ser revistas, quando a maioria suficiente dos deputados conseguir perceber a boa ordem por que se devem fazer as coisas e legislar em consequência.

Sunday, November 4, 2012

130 - Desânimos

É difícil viver num país em crise, no meio das dificuldades crescentes de muitos e das lamentações pomposas de alguns. Não há grande coisa de útil a comentar, quando o que se passa na espuma dos dias é largamente previsível e quando é mais eficaz agir com discrição do que especular com alarido.
As pessoas mais frágeis sofrem com o empobrecimento geral, enquanto os aproveitadores políticos, os exibicionistas mediáticos e os profissionais da agitação social, fazem, dizem e escrevem todas as enormidades que possam agradar às “massas”, às audiências angustiadas pelas dificuldades e mal informadas sobre a situação real do país.
A austeridade está para ficar. As utopias também.
O estado não pode gastar mais do que aquilo que recebe em impostos, de todos aqueles que podem pagar. Só uma mentalidade de escravos medievais, de servos da gleba, não compreende esta realidade simples. Continuam a proclamar que “eles”, os donos, os senhores, os governantes, só não distribuem riqueza a todos os que precisam porque não querem. Uma “árvore das patacas” escondida pela cabala dos poderosos. E ainda há quem acredite, resultado de muitos séculos de fé obrigatória, do “creio num Deus todo poderoso” e por consequência na capacidade de intervenção sobrenatural dos seus mensageiros.
Mas que alguns dos “senhores” são uns malandros, é o mínimo que se possa dizer. Uns quantos deslumbrados saídos dos aviários de jovens trepadores partidários, são por vezes apanhados em falcatruas financeiras, na corrupção da troca de favores, no abuso das funções do estado. Que nos prejudica a todos e muitos temos que pagar. Mas a justiça não funciona, as leis são escritas e aprovadas pelos mesmos que depois as usam para protelar indefinidamente qualquer decisão que prejudique os seus interesses. Assim dão mau nome a toda a classe política, de tal forma que o povo acaba por esquecer que a classe dirigente é composta também de gente competente, honesta e dedicada ao bem público, vinda de todos os quadrantes de opinião.
Esperamos ver a luz no fim do túnel, desde que o túnel tenha um fim próximo e no fim haja luz. Mas isso não depende nem só de nós, nem só de quem nos governa. E, francamente, de quem isso depende, na Europa e na América, a julgar pelo passado recente, não merecem grande confiança na capacidade de tomar decisões ousadas e em tempo útil.

Saturday, October 27, 2012

129 - Our Civilization Under Siege

Western Civilization (Paris Classical series)
Now, that the American presidential elections are over, with the predictable outcome, the national problems are back to the front line. There are problems with the federated states, at national and at the global levels. Some states are broke, the country faces a “fiscal cliff”, the global economy and the international affairs are in a mess, the warming of the climate is causing increasingly devastating storms, revolutions are engulfing entire regions and local wars became endemic. 
Most worrisome, the rise of political, economic and social paradigms competing with the western beliefs, places our common civilization under siege. As a consequence, it makes the possible solutions for each of those problems more difficult to find.
Democracy is under attack by authoritarian or otherwise failed states, should they be former communists, faked democracies, backward theocracies, narco-states, oil-aristocracies and also extremists of all stripes. Most of them are little more than actual cleptocracies, organized gangs imposing their will to the nations under their control.  
Some states are participating in the world’s capitalist trade, although crushing their populations’ basic rights, both as humans and as workers. These regimes thrive by making their all powerful oligarchs and princelings rich but keeping their populations poor, thus exporting tradable goods cheaper than the developed countries can do or no longer want to produce. Others are oil rich medieval tribes where the rulers keep the people quiet with bribes, sinecures and free social support. Still others have valuable natural resources being appropriated by a dominating class to their exclusive benefit.
Others states are just a burden to the rest of the world. Some are clearly without much hope for catching up on meaningful progress, engaged in endemic wars in the name of religions, sects or any other excuses that stupidity and ignorance can muster. There are also the cartoonish puppets killing their people by hunger while pampering a business cum military class or militias, for local and international blackmail.
The long held creed in the inevitable progress of democracy in the world, is in doubt when dictatorial governments succeed in shackling enough of their own people for the time it takes to leverage their economic, then military and then political place in the international community. As a result, by using their trade surplus to buy massive amounts of foreign currency and bonds, they can have an influence on the issuer’s financial decisions and ultimately in its military effort and political capacity.
Democracy is under attack. The reasons are many, most are obvious, some are less apparent and others often surprising. A democratic decision-making has historically been the consequence of a commonality of interests among equals, or more or less equals, resulting in their inter-dependency. Economic and social development usually brings generalization of education and knowledge, which in turn makes desirable the participation of all in the affairs of the community.
There are several forms of democracy, although usually understood as the result of “one man one vote” decisions. The classic Greek actually excluded serfs and slaves. Other forms included only owners of property, then later those with a minimum of literacy and only recently were women included.
Secular democracies are the result of a lengthy and painful evolution away from ignorance, superstition, obscurantism and intolerance.  They should not stand inactive against the risk of being taken hostage by backward societies that want to impose anachronic rules of behavior on more developed nations. But, historically is has happen before, that more advanced societies have been conquered or otherwise undermined by less advanced beliefs of encroaching populations.
Globalization is creating an equality of economic opportunities regardless of social fairness in human rights and sustainable development. Everything on international affairs turns around American actions, beliefs, issues and interests. There are reactions to their meddling in foreign problems or for their lack of intervention in the same. Damned if it does, damned if it doesn’t, America is always the unavoidable reference and the only shield left of our common civilization. Where is Europe? Divided, crisis stricken, bickering, powerless. After all, western civilization started here. If nothing is done by the European nations, its demise will start here too.

Sunday, October 21, 2012

128 - The Issues - American Presidential Elections (2)

The American presidential elections should be decided on issues or, to be more precise, on the perceived capacity of the candidates to resolve what the electorate considers to be the outstanding issues. To persuade the prospective voters of their respective merits, the candidates engage in long campaigns around the country, multi-media advertising and Hollywood-style televised debates. They should be comparing realistic views and proposals on those major issues. However, like in every other working democracy, usually they are not.
Candidates want to be elected by diverse constituencies, with different and often contradictory interests and demands. They need to be everything to everybody, avoid every polarizing matter and promise everything and its opposite. They also need to appear aligned with their party’s doctrine and record while in government. More to the truth, they must look like towing the line most convenient to the interests of their party’s contributors, particularly those who control the media, which in turn controls the perceptions of the electorate.
The burning issues in these elections are there for all to see. How they are actually exposed or dissimulated during the campaign depends on the capacity of the candidates and their supporters to present or even manipulate the facts.
The two major and unequal categories of issues are the domestic and those pertaining to foreign affairs. The presidential elections are generally won or lost on domestic concerns, the only international occurrences that could change this mindset would be either a new war, making the electorate usually rally around the incumbent, or old tiresome wars, which may stock anger and the desire to change.
Save that, the economy comes first. If the economy goes well, every other problem dwarfs by comparison, if the economy is in decline, nothing else matters much. Presently, the economy seems to be in partial reprieve, after much trouble and scandal from Wall Street, the privileges of a few failed bankers and industries being rescued by everybody’s tax money. The taxes of all those who actually pay them, that is. Simultaneously, progressive globalization brings cheaper goods from abroad, decreasing inflation, but also causing de-industrialization and the loss of blue-collar jobs, increasing the deficit and the numbers of the unemployed.
The other domestic issues have polarized around the form, role and size of government, meaning in fact a debate about what should be the conception of society. Is the US still a nation of pioneers fending for themselves, dreading government intervention and taxes, bound mostly by a Constitution stressing individual rights and obligations, pursuing happiness in communities of free entrepreneurs? Or have they evolved sufficiently towards a European-style social convention, providing protection from cradle to grave to all citizens, much beyond the minimum support to the old, the feeble and the downtrodden? 
Social protection is creating a major political division. The battle lines were drawn over the most basic of social cohesion measures, whether or not to extend health coverage to everybody. Social security is already a general contribution by all and to all, but provides only very limited emergency health services and small unemployment, disability or retirement pensions. It is still largely perceived as a last recourse for those incapable of providing sufficiently through other plans for themselves and their families. Therefore, health care insurance is still debated as whether it should be made available for all as a matter of course, or better left to individual decision.
A major concern is national and individual security, the rise of extremism, the threat of terrorism, the fight against crime and the disagreement over gun control. Then, there are the drug wars over production, distribution and use, followed by the general corruption it causes and the crowding of prisons as a consequence. How can a country that went through the throes of prohibition and the consequent golden age of gangsterism, which penetrated the political, judicial and police structures, be so foolish? Like before, since it is impossible to defeat them, tax them. Alcohol is taxed, tobacco is taxed, drugs should be taxed as well. There will be enough money to treat the addicts, ruin the gangs and keep in prison the offenders.
The education systems are coalescing around expensive and mostly private poles of excellence on one side and a majority of increasingly mediocre public schools on the other side. In relation to the protection of the environment, the candidates disagree over resource exploration on protected lands, mostly national parks. Finally, there is the recurrent theme of equality of opportunity and all the other problems common to developed societies.
On foreign policy, this electoral campaign has balanced between detachment and the recognition of dependence on foreign oil, foreign commerce and the need for foreign intervention to defend the homeland and its interests.
Against the temptation for some sort of isolation is the belief in the uniqueness of America, a new kind of imperial power with a “manifest destiny”, the first modern republic, a social experiment in equality and    material progress for all and the responsibility for propagating democratic ideals. Battered by rapid world changes, but still burdened by the need to act as the world’s policemen for its own political and economic survival and the survival of the western democracies. It is increasingly difficult and expensive to keep this role among the rise of emerging economic powerhouses. The decolonization degraded into failed states and countries carrying on endless wars over territory and resources, turmoil all over the Arab crescent turning ignorance and despair into religious extremism, wars in the Middle East threatening the supply of oil, China and Russia changing from failed communist regimes into corrupt plutocracies with world power ambitions.
The American political parties came to radicalize the extreme conceptions of society and the role of government, the conservative republicans versus the progressive democrats.
The Republicans took the conservative banner, supporting the smallest possible government, no obstacles to entrepreneurship, lower taxes, and individualism on social issues. Presently the Republican candidate claims to be for the protection of individual rights against the intrusion of the state, considers the social state, as it is understood in Europe, as socialism or even communism. He is either for more aloofness in foreign affairs or more hawkishness in foreign interventions to protect the interests of the US and its allies.
The Democrats have evolved somewhat in the direction of the European center right parties, liberal on economic issues, seeing progressive taxation and redistribution as necessary to ensure social balance and the protection of the poor. Like everywhere else, all claims towards making the rich pay more than their fair share serves only as measure of example and equity, but actually means that the middle class always ends up paying the most. By different means (sometimes...) they follow foreign affairs policies towards the same objectives as the Republicans. Since the Israeli lobby ruined the reelection of Bush father when he tried to pursue a more balanced stance towards the Middle East, there is not much change on the overall objectives of the State Department regardless of the Administration’s color.
The American dream used to mean the possibility of achieving success in one generation, personified by the self made man. Before the European colonial expansion this was extremely rare. People would strive to leave the serfdom of peasantry into the professional and commercial corporations. Over time and successive generations, acquiring and expanding land or commerce ownership and eventually becoming sufficiently wealthy, they would send their sons to school or seminary to become clerks and thus acquire the knowledge to reinforce their influence and power. Much later, of course things changed, but social mobility was, and is, still limited.
The changes in American society go in the European direction, the cost of education increases, productivity and income depend on knowledge, economic and professional success depends on the capacity to integrate the new paradigm of the information society. The whole country is more and more stratified.
The evolving economic crisis has brought to light the costs of mismanaging the empire. Spending too much in foreign interventions for the benefit of ensuring a steady supply of energy and the protection of transportation lanes to the exporting markets is turning out a negative balance of costs versus benefits, as all empires eventually do.
The results of the American presidential elections will have world consequences. Which one of the two candidates would the electors choose? Better the devil you know.